Картина была жуткая.

О том, что человека, похожего на профессора Никифорова, засекли в гостинице «Россия», Корнеев узнал через пятнадцать минут после столкновения с ЗИЛом, то есть тогда, когда стало ясно, что Богомолов сумел выйти из кольца захвата и скрыться в неизвестном направлении. Но и «неизвестное направление» тоже было заранее просчитано. Имея на руках удостоверение гражданина Соединенных Штатов Америки, Богомолов-Бэтфорд проскочил под самым носом спецслужб в здание посольства и спрятался за его стенами.

Полковник Шаров решил взять реванш с профессором Никифоровым и дал указание выслать в гостиницу группу захвата. Корнееву и его людям предписывалось также проследовать в «Россию» и проконтролировать ход операции, а точнее, выяснить, не заинтересован ли в этом деле кто-нибудь из коллег по ремеслу. В это время в «России» уже во всю разворачивались трагические события.

Когда гэбисты подъехали к гостинице, страшной силы огонь пожирал одиннадцатый этаж здания. Территория была оцеплена милицией, всюду стояли пожарные машины, машины «скорой помощи» и МВД. Санитары наспех накрывали простынями бесформенные, размазанные по асфальту тела людей, которые, не выдержав нестерпимого жара и духоты, предпочитали выбрасываться из окон, нежели сгореть заживо.

Картина была жуткая. Огонь распространялся стремительно, и этому способствовало преступное нарушение норм пожаробезопасности, начиная с замены положенных по стандарту материалов на легковоспламеняющиеся и заканчивая откровенной халатностью службы противопожарного контроля. Если бы не дежурившие в гостинице офицеры КГБ, проявившие поразительное мужество при спасении людей из огня, если бы не героические действия пожарных - жертв было бы значительно больше. Но не будь самого пожара - последствия от другой смертельной заразы оказались бы в тысячи раз тяжелее, если вообще не стали бы фатальными.

==================================================================================


На столе затрещал телефон, оторвав полковника Быкова от приятной беседы с молоденькой девушкой-оператором из отдела информации. Девушка сделала движение, чтобы застегнуть лифчик, но полковник взглядом остановил ее порыв.

- Быков у аппарата.

- Здравствуйте, товарищ полковник, - послышался на другом конце провода слегка ироничный, ласковый голос. - Товарищ полковник, - продолжил голос после того, как Быков поздоровался. - Вам еще не надоело носить на погонах три звездочки?

- В каком смысле? - вздрогнул чекист.

- В прямом, - ехидно ответил голос, словно собеседник наблюдал за Быковым и был явно доволен его реакцией.

- Я не совсем понял…

- А вам и не надо понимать. - В голосе вдруг появились металлические нотки, и он стал противно скрипучим. - Заканчивайте дело Исламбека по второму варианту. Срочно!

- Есть, - выдохнул полковник, но на другом конце провода уже положили трубку.

Быков вытер вспотевший лоб и холодно посмотрел на девушку.

- Пошла вон, - процедил он сквозь зубы.